泉州市古称为“刺桐城”,泉州港古代称为“刺桐港”。该称谓从五代开始,绵延了上千年,刺桐港是伴随着“海上丝绸之路”发展起来的,始于南北朝、兴于唐代、盛于宋代、巅峰于元代、式徽于明代、凋敝于清代。是福建省泉州市东南晋江下游滨海的港湾,北至泉州市湄洲湾内澳,南至围头湾厦门市同安区莲河,海岸线总长541公里,历史上曾以四湾十六港著名于世。

 

  泉州港距今已有1500多年历史,是世界千年航海史上独占400年鳌头的“东方第一大港”、与亚历山大港齐名,联合国唯一认定的“海上丝绸之路起点”,名气遍布全球。《马可波罗游记》里认为可以与亚利山大港齐名,甚至更加宏伟。正是这座港口,宋元时期给泉州带来了“市井十洲人”、“涨海声中万国商”的繁荣景象,正是这座港口造就了泉州成为当时世界最大的都市之一,造就了这座千年文化古城,促成了整座城市多元的文化。宋元两代,东南中国是亚洲海洋经济最具活力的区域,以泉州为中心的航海贸易为龙头,与亚洲海域“北洋”、“东洋”、“西洋”实现了连接与互动,形成了东方世界的海洋经济圈。考古界权威人士指出:海上丝绸之路是历史上连结东西方的海上通道。通过泉州发达的海上交通,中国古代的“四大发明”以及瓷器、丝绸、中草药和儒家文化典籍等传播到世界各地;而世界各地的特产相继传入中国。物质文明和精神文明的相互交流,推动了人类历史的前进和社会发展。

 

  五代时,泉州为闽国辖地,闽王王审知很重视海外贸易,“招来海中蛮夷商贾”,泉州的海外交通得到进一步发展。五代后期,泉州扩大了城市范围,并增辟了道路和建置货栈,以适应海外交通贸易发展的需要。

 

  宋元时期,泉州海外交通、贸易空前繁盛。泉州港(亦称刺桐港)被誉称为“世界最大贸易港”之一而驰名中外,与埃及亚历山大港齐名。元代,泉州港得到了进一步的发展,有贸易关系的国家和地区增至近百个,其贸易范围仍以通西洋为主,相对稳定的航线大抵与宋相仿。当时泉州港是国际重要的贸易港,也是中外各种商品的主要集散地之一。